Heinrich Barth and Cultural Anthropology
Heinrich Barth
The village I'sse

Heinrich Barth's great travel opus provides a fund of ethnographical material on North and West Africa. Barth was interested in patterns of human settlement, the influence and status of political institutions, commercial and economic structures, crafts and dress, food and medicine as well as the history of the areas he visited. His precise sketches give us a detailed picture of the material culture of North and West Africa in the middle of the nineteenth century. With the help of Arabic sources and oral tradition, he recorded genealogies of African dynasties. Unlike most African travellers in his day who tended to spread fantastic tales, Barth with his sober style and critical approach to his sources heralded a new era of anthropological studies.

"Was ist belehrender für die Jugend als die Erd- und Völkerkunde in allen ihren belebenden und beseligenden Charakterzügen? Für mich selbst in der Tat ist diese Wissenschaft der Inbegriff, das einigende Band aller übrigen Disziplinen, und gerade wie die verschiedenen Zweige der Wissenschaft sich ihrer im Leben haftenden Wurzel immer mehr bewußt werden, muß diese Wissenschaft stets größere Bedeutung gewinnen." (Barth 1865)